二百餘年的胡老爺

本宮虎邊的祿位廳裡除了奉祀福興宮歷任住持外,更供奉「甲辰進士淡防分府胡公諱應魁長生祿位」,其中因緣相當值得介紹。

祿位牌所題之人為胡應魁,字鶴清,為江蘇丹陽人,乾隆甲辰年(西元1784年)進士。嘉慶元年(西元1797年)任彰化知縣。嘉慶8年至10年(西元1803~1805年)任淡水同知。嘉慶11年(西元1806年)四月卸同知職,改任嘉義知縣,同年回任淡水同知,嘉慶13年(西元1808年)因疾卒於任內。

清代民人稱具知府、知縣、同知官銜之人為「老爺」,故居民尊稱胡應魁為「胡老爺」。胡老爺與本宮有關,主要因嘉慶11年(西元1806年)發生海盜蔡牽之亂,淡水同知胡應魁帶兵與蔡牽人馬於東螺溪及虎尾溪附近發生激烈對抗,砲聲連日不絕。當時西螺義民首廖子石、下埤頭義民首張心仁,與斗六門義民首張田玉等,知道是官方與賊作戰,於是帶領義民二千餘名協助平亂,屢戰屢勝,最後平定亂事。

事平之後,朝廷部議續留胡應魁淡水同知一職,而西螺民眾平亂有功,且本宮為地方居民稱的「媽祖宮」,也就是最主要的媽祖廟。因此胡應魁才以「淡防分府」身分捐俸、購贈田產為廟僧香資,付與住持歷年收稅,作為供齋的費用,因為祂施捨齋糧,樂善好施的行為,功勞不小,於是街眾相與僉議,立「甲辰進士淡防分府胡公諱應魁長生祿位」於廟側,以享俎豆馨香。而此祿位牌立於本宮迄今已有208年歷史。

同時(嘉慶12年,西元1807年),管理臺灣中部地區治安的鹿仔港巡檢陳孝懿也贈匾本宮「母德敷天」及後殿觀音亭「慈航廣渡」匾額一方,一則嘉許地方民眾助官平亂有功,亦顯示福興宮與觀音亭為地方居民最主要的信仰中心。

清代至日治時期,皆曾經發生有惡徒霸佔本宮廟產,每在日暮傍晚時刻,都會出現一魁武高大、身著黑衣官帽之人,現身在其家屋門口,追討廟產,最後廟產皆能悉數取回,地方居民咸認為此人即是「胡老爺」,其傳聞也就不脛而走,增添了地方故事。